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Hacen recordar temblores de todos los días a Charles Richter

29/09/2011 03:54 0 Comentarios Lectura: ( palabras)

Los sismos, temblores y terremotos, así como los vaticinios de los mismos e incluso de catástrofes en la Tierra, recuerdan que hace 26 años falleció el sismólogo estadounidense Charles Richter, creador de la escala para medir los movimientos telúricos y que lleva su apellido. Charles Francis Richter nació el 26 de abril de 1900 en Hamilton, Ohio, Estados Unidos. Cuando era pequeño sus padres se divorciaron, por lo que quedó a crianza de su abuelo materno. A los 16 años se trasladó a Los Ángeles, California, junto a su madre. Comenzó sus estudios en una escuela asociada a la Universidad de California, pero poco tiempo después fue transferido a la Universidad de Stanford, donde obtuvo el título de Físico en 1920. Continuó sus estudios y en 1928 empezó a trabajar en su doctorado de Física teórica en el Instituto de Tecnología de California (Caltech), pero antes de terminar con este trabajo recibió la oferta para laborar en el Carnegie Institute de Washington. Fue entonces cuando empezó a interesarse por la sismología, y más adelante trabajó en el nuevo laboratorio de Sismología de Pasadena, bajo la dirección de Beno Gutenberg, con quien posteriormente crearía la Escala Richter para medir movimientos telúricos. Además, vivía en una zona sísmica, lo cual le hizo interesarse más por este fenómeno y estudiar geología. Se dice que, siete años más tarde formó parte del laboratorio sísmico del Caltech de Pasadena, en California. Fue en ese lugar donde comenzó a obsesionarse por descubrir lo que hasta ese momento era un misterio, cómo medir un sismo desde su epicentro, algo que era necesario principalmente para informar con exactitud a la prensa. Fue en ese sitio donde también inició una larga colaboración con el alemán Gutenberg, quien ese tiempo era Director del Laboratorio. Ambos comenzaron a trabajar en una escala estándar para medir y comparar los sismos, pues la única que había, creada por el geólogo italiano Guiseppe Mercalli en 1902, ubicaba a los sismos en una escala del uno al 12. Entonces fue cuando por sus estudios y análisis, Charles Richter creó otra escala que iba del cero al nueve, y que permitía medir de forma precisa la magnitud del sismo desde su epicentro. La escala de medición desarrollada por Richter y Gutenberg se basó únicamente en la intensidad. Para ello utilizaron un sismógrafo que registraba los movimientos terrestres durante un temblor. Además tomaba en cuenta la distancia del epicentro y el punto de origen. Esta intensidad en el sismo se determinó basada en logaritmos; por ejemplo, un sismo de magnitud siete es 10 veces más fuerte que uno de seis. La llamada “escala de Richter” se publicó en 1935, convirtiéndose de inmediato en el estándar para medir la intensidad de un sismo. En un principio su creador no se mostró muy preocupado por no mencionar a Gutenberg, pero una vez que éste murió insistió en que fuera reconocido como coautor. Richter y Gutenberg también trabajaron en la localización y catalogación de los grandes terremotos y los utilizaron para estudiar el interior profundo de la Tierra. Juntos escribieron un manual muy importante, el cual se publicó en 1954, llamado “Seismicity of the Earth” (Sismicidad de la Tierra). Richter escribió otros textos fundamentales de sismología: en 1958 publicó el manual “Elementary Seismology” (Sismología elemental), considerado por muchos como su principal contribución en ese campo. También participó en programas de concienciación ciudadana y en cuestiones de seguridad relacionadas con los terremotos, adoptando siempre una postura sensata y tratando de no infundir miedo. Quienes lo conocieron, de acuerdo a lo registrado, lo describen como un hombre curioso y metódico. También se sabe que él se mofaba de quien presumiese que pudiera “predecir” un temblor. Pero no todo fue estudio, física y temblores en su vida. Richter se casó con Lilian Brand, aunque nunca tuvo hijos, además de que era conocido por su humor algo sarcástico y por abrazar la corriente nudista. Actividad que, junto a su mujer, realizaba cada vez que podían. Fuera en el campo o en la playa, ellos se despojaban de sus ropas para andar desnudos. Partidario de que era más peligroso vivir en una carretera libre que en una zona sísmica y de construir edificios menores de 30 pisos, en 1960 instaló en la sala de su casa un sismógrafo para estar siempre disponible y estudiar los sismos en cuanto se registraran, y de esta manera responder a cualquier hora en la intensidad sísmica. Richter falleció en Pasadena, California, el 30 de septiembre de 1985, y se le recuerda por su gran legado en sismología y por su apasionante capacidad y dedicación a su trabajo.


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