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01/12/2017

imageConcepción artística. Crédito: ESO

Un equipo que trabaja con el instrumento HARPS (High Accuracy Radial velocity Planet Searcher, buscador de planetas de alta precisión por velocidad radial) de ESO, situado en el Observatorio La Silla (Chile), ha descubierto que alrededor de la estrella enana roja Ross 128, orbita un exoplaneta de baja masa con un periodo cercano a los 10 días. Se cree que este exoplaneta, de tamaño similar al de la Tierra, sea templado y con una temperatura superficial que también podría ser similar a la existente en la Tierra. Ross 128 es la estrella cercana "más tranquila" que alberga a un exoplaneta templado de este tipo.

Según Nicola Astudillo-Defru, del Observatorio de Ginebra (Universidad de Ginebra, Suiza) y coautor del artículo que presenta el descubrimiento, "Este descubrimiento se basa en más de una década de estudio intenso con el instrumento HARPS, junto con reducción de datos y técnicas de análisis de última tecnología. Solo HARPS ha demostrado tanta precisión y quince años después de empezar a operar, sigue siendo el mejor instrumento de velocidad radial".

Pese a ser muy comunes, las estrellas enanas rojas son uno de los tipos de estrellas más frías y débiles del Universo. Esto les convierte en buenos objetivos para la búsqueda de exoplanetas y cada vez son más estudiadas. De hecho, Xavier Bonfils (Instituto de Planetología y de Astrofísica de Grenoble, Francia) bautizó al programa de HARPS como "El camino rápido a la felicidad", ya que es más fácil detectar a los pequeños hermanos fríos de la Tierra alrededor de estas estrellas, en comparación con estrellas similares al Sol.

Muchas estrellas enanas rojas, como Próxima Centauri, emiten llamaradas que pueden bañar de radiación ultravioleta y de rayos X a los exoplanetas que las orbitan. Sin embargo, aparentemente Ross 128 es una estrella mucho más tranquila, de modo que sus planetas podrían ser el candidata conocida más cercana para albergar vida.

Aunque está a once años luz de la Tierra, Ross 128 se mueve hacia en dirección hacia el Sistema Solar y se espera que se convierta en nuestra vecina estelar más cercana en tan solo 79.000 años, muy poco tiempo en términos cósmicos. Entonces Próxima b será destronado y Ross 128b pasará a ser el exoplaneta más cercano a la Tierra.

Con los datos de HARPS, el equipo descubrió que Ross 128 b orbita 20 veces más cerca de su estrella que la distancia a la que la Tierra orbita del Sol. A pesar de la proximidad a su estrella, Ross 128b recibe sólo 1, 38 veces más radiación que la Tierra. Por ello, se estima que la temperatura de equilibrio de Ross 128b se encuentre entre -60 y 20° C, gracias a la naturaleza débil y fría de su pequeña estrella enana roja, que tiene poco más que la mitad de temperatura superficial que el Sol. Los científicos involucrados en el descubrimiento consideran a Ross 128 b como posible planeta templado, pero continúa habiendo incertidumbre en cuanto a si el exoplaneta se encuentra dentro, fuera, o en el borde de la zona habitable, donde podría existir agua líquida en la superficie de un planeta.

Actualmente los astrónomos están detectando cada vez más exoplanetas templados y el próximo paso será estudiar con más detalle sus atmósferas, su composición y su química. Será muy importante la posible detección de la presencia de biomarcadores en las atmósferas de los exoplanetas más cercanos, incluyendo el oxígeno, un gran paso para el que el ELT (Extremely Large Telescope) de ESO estará preparado.

Para Xavier Bonfils, "Las nuevas instalaciones de ESO jugarán un papel crítico, primero en el censo de planetas de masa parecida a la de la Tierra favorables para su caracterización. En particular, NIRPS, el instrumento infrarrojo de HARPS, aumentará nuestra eficiencia en la observación de estrellas enanas rojas, que emiten la mayor parte de su radiación en el infrarrojo. Posteriormente, el ELT proporcionará la oportunidad de observar y caracterizar gran parte de estos planetas".

Fuente: " Closest Temperate World Orbiting Quiet Star Discovered ", de ESO

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